Sunday, February 28, 2010

2010 Winter Olympics in Vancouver – Report

(En español más abajo)
I love sports, especially soccer, you all know that already. Even though the FIFA Soccer World Cup is a huge event for me, to the point of accommodating my working hours around it or even taking days off if there’s a big game, the Olympic Games have always been the biggest sports event in the world. The Summer Olympic Games, I mean. I never cared too much for their Winter little brother, and there even were some sports that I considered they were a joke. What’s so impressive about going downhill head first and on your belly, like the skeleton guys do? My kids would do that all day on the stairs of my brother’s place!
Note that I said “Olympic Games” and not “Olympiads”. An olympiad is a period of four years that begins on January 1st of the year in which an Olympic Game will be celebrated, not the Games themselves. Many people in Argentina call the Games ‘the Olympiads’, which is wrong, but that does not happen here in North America.
Nolan Kasper, USA – ski (Yahoo!)
The combination of many factors (the fact that a Canadian city was the host, knowing that the TV coverage would be spectacular, the desire of having something to talk about at the pub on Thursdays after choir, the curiosity for watching ‘new’ sports like snowboard and more importantly, the tediousness) caused me to pay attention to these Winter Games. The results? Well, even though I was skeptical at first (especially after the poor Georgian athlete died while training), I ended being completely attracted and excited by them, and more than one evening found the six of us ‘glued’ to the TV watching the speed skating events, or the ski jumping or even other not-so-well-known sports like biathlon, skeleton, luge or curling. We watched everything.
Going beyond the beauty and luxury of the opening and closing ceremonies (which were fantastic, even with the horrific playback by Brian Adams and Nelly Furtado –with that fugly dress!– or the pillar that never went up for the indoor cauldron), this Games showed an explosion of colour, a great level of competition and something that maybe the Summer Games are lacking these days: the surprise factor. You could almost never guess who was going to win here! That was how many countries saw their athletes taking their turn at the highest spot in the podium: we saw Norwegians, Swedes, Swiss, Koreans, Americans, Germans, Russians… and about fourteen Canadians :-). Big candidates, like Lindsey Vonn in ski, failed to deliver; others that nobody was counting on, ended getting all the glory. Hockey, curling and snowboard were among the few that showed those who were the candidates a priori celebrate; everybody ‘knew’ that Canada and USA (or maybe Russia) would be the ones fighting for hockey gold, both in men and women. It was interesting to see that the podiums were repeated for both men and women (Canada – USA – Finland), which is understandable given that Finland is the only country other than Canada in which hockey is the most popular sport.

Alexandre Bilodeau, Canada – ski (Yahoo!)
Speaking of hockey… I happened to be driving around during the Canada-USA final yesterday, as I was coming back from a rehearsal. Just to give you an idea, this game would be like having an Argentina-Brazil for the FIFA World Cup Finals. But even though Buenos Aires would have looked like a ghost town in that case, Waterloo was showing just a little less traffic…
Stars? Yes… there were many. Alexandre Bilodeau will go down in history as the first Canadian athlete to win gold on Canadian soil, but also for his moving personal story (his brother and biggest fan suffers from cerebral palsy); we also have Apollo Ohno, the biggest skating star ever, who probably retired here, Clara Hughes, also retiring and who is one of those few who have won medals in both the Winter (speed skating) and Summer (skating and cycling) Games. Swiss skier Simon Ammann will also be remembered, and what about Shaun White in snowboard? That guy was glued to his board!!! Wang Meng (China) won three golden medals in skating, Sidney Crosby won in hockey (he didn’t play well at all, but scored the winning goal in the final and he is –after all– Canada’s star, ‘Sid the kid’)… there were many. Few, however, moved us almost to the brink of tears like Joannie Rochette, whose mother died in Vancouver the day before the games started, and she still competed, barely holding the tears and winning a bronze medal.
American and Canadian fans celebrating together after Canada defeated USA 2-1 for the gold in hockey (Yahoo!)
Fans americanos y canadienses celebran juntos luego de que Canadá venciera a USA 2-1 por el oro en hockey (Yahoo!)
Canada, as I said, won 14 golden medals, which is a record in the history of the Winter Games. For a reason I don’t understand, here in North America everybody makes the ranking base on ‘total of medals’, so they had USA (37) in the lead, followed by Germany (30), Canada (26) and Norway (23). That is just wrong, the universal way to do the tables is ‘most golds, then most silvers, then most bronzes’. If we had done the rankings the way the International Olympic Committee does, for example, then we would have Canada (14-7-5) in first, then Germany (10-13-7), USA (9-15-13) and Norway (9-8-6). I found very odd that everybody seemed OK with a method that was against our own interests. But well, we’re in North America, only place in the world where people still weights in pounds, distances are measured in miles, height is counted in feet and 1,000 millions is called ‘a billion’… :-)
Shaun White, USA – snowboard (Yahoo!)
There were a few Argentine athletes and they did what they could. I bet that most of them made it to Vancouver on their own, and probably paying for their own equipment and without a trainer. If our sensitive governments consistently ignore the Summer Games athletes, not providing aid or a decent place to train to those who still –like in field hockey or cycling– manage to win medals for Argentina’s sport, imagine what it must be for a Winter sports athlete! We’re light years behind those countries we always like to compare ourselves against…
Image from the closing ceremonies (Yahoo!)Imagen de la ceremonia de Clausura (Yahoo!)
In summary, I was (we were) more than satisfied with these Games. And I must admit, every time that a Canadian stood slightly higher than the rest and “O Canada” played, I got goosebumps. I couldn’t have found a better proof that I already feel Canada as my country too!
ArgentinaSoy un apasionado por los deportes, especialmente el fútbol, claro está. Si bien el Mundial de Fútbol es una cita ineludible y llego al punto de acomodar mi jornada de trabajo o hasta tomarme el día si hay partidos importantes, los Juegos Olímpicos siempre han sido para mí la fiesta máxima del deporte. Los Juegos Olímpicos de Verano, claro está. A los de invierno jamás le di mucha importancia, y hasta había algunos deportes a los que consideraba una broma. Que tiene de inusitado tirarse cabeza abajo por un tobogán, como hacen los de skeleton? Mis hijos lo hacían todo el día en las escaleras de la casa de mi hermano!
A propósito, nótese que dije “Juegos Olímpicos” y no “Olimpíadas”. La olimpíada es el período de cuatro años que arranca el primero de Enero del año en que va a haber juegos, no los juegos mismos. Este es un error muy común en Argentina, pero no aquí en Norteamérica, ya que siempre hablan de ‘los juegos’ (‘the games’).
Macarena Simari Birkner – Argentina, ski (Yahoo!)
La combinación de muchos hechos (el hecho de que se hicieran aquí, la seguridad de que la transmisión sería espectacular, el deseo de tener de qué hablar en las reuniones de los jueves en el pub luego de coro, la curiosidad por ver deportes ‘nuevos’ como el snowboard y sobre todo el tedio) hizo que esta vez sí le prestara atención a los Juegos de Invierno. El resultado? Si bien comencé con recelo y hasta desconfianza (sobre todo después de la lamentable muerte del atleta georgiano), terminé completamente atraído y maravillado, y más de una noche nos encontró a los seis ‘pegados’ al televisor mirando las carreras de patín, los saltos en ski y otros deportes más desconocidos como el biatlón, luge, skeleton y el curling. Miramos absolutamente de todo.
A propósito… el biatlón, el pentatlón, el heptatlón, el decatlón… el maratón, no ‘la’ maratón. Otro error que cometemos siempre.
François Louis Tremblant (Canada) wins gold in Men’s 5000m relay skating (Yahoo!)
François Louis Tremblant (Canada) gana oro en los 5000m patinaje por equipos de hombres (Yahoo!)

Más allá de la belleza y lujo de las ceremonias (que fueron impresionantes, incluso con el horrible playback de Brian Adams y Nelly Furtado o el pilar que no subió del pebetero olímpico), estos juegos mostraron un despliegue de color único, una nivel de competitividad muy interesante y algo que a los juegos de Verano tal vez le falte: mucha imprevisibilidad. Salvo contadas excepciones, aquí prácticamente nunca se sabía quién podría ser el ganador. Así fue que por el escalón más alto del podio desfilaron noruegos, suecos, suizos, coreanos, americanos, alemanes, rusos… y catorce canadienses :-). Grandes candidatos, como Lindsey Vonn en ski, se quedaron con las ganas; otros a los que pocos tenían en cuenta dieron enormes batacazos. El hockey, el curling y el snowboard tal vez hayan deparado los pocos momentos de previsibilidad del juego, porque todos ‘sabían’ que el oro en hockey debería estar entre Canadá y USA, a lo sumo Rusia, cosa que sucedió tanto en hombres como en mujeres. Fue interesante que se repitieran los podios (Canadá – USA – Finlandia) en ambos sexos, y es interesante saber que Finlandia es el único otro país en el mundo en el que el hockey es el deporte más importante, como aquí en Canadá.
Canadian players celebrate the winning goal at the hockey final (Yahoo!)
Jugadores de Canadá celebran el gol del triunfo en la final de hockey (Yahoo!)
Hablando del hockey… me tocó andar por la calle en medio del partido Canadá-USA por el oro olímpico en hombres, porque venía de un ensayo. Para hacer una comparación, esto equivaldría en nuestros términos a un Argentina-Brasil por el mundial de fútbol. En ese caso, Buenos Aires hubiera parecido una ciudad abandonada, pero la verdad es que Waterloo sólo mostraba un poco menos de tránsito…
Figuras? Y… hubo muchas. Alexandre Bilodeau quedará en la historia por haber ganado el primer oro canadiense en territorio canadiense, y por su conmovedora historia familiar (su hermano y principal fan sufre de parálisis cerebral); después tenemos a Apollo Ohno, la mayor figura del patín, que tal vez se haya retirado aquí, a Clara Hughes, quien también debería estar retirándose y es una de las pocas que ha conseguido medallas olímpicas en los Juegos de Invierno (patín) y Verano (donde compite en patín y ciclismo). El esquiador suizo Simon Ammann seguramente será recordado también, y qué me dicen de Shaun White en snowboard? Ese tipo tenía la tabla atornillada!!! Wang Meng (China) en patinaje, Sidney Crosby en hockey (que si bien no jugó para nada bien convirtió el gol del triunfo en la final y es –después de todo– la figura del local)… hay muchos. Pocos, sin embargo, conmovieron tanto como Joannie Rochette, cuya madre murió en Vancouver en vísperas de los juegos y ella igual compitió, conteniendo a duras penas las lágrimas y llevándose la medalla de bronce.
Joannie Rochette, crying after her routineJoannie Rochette, llorando luego de su rutina
Canadá, como dije, se llevó catorce medallas doradas, lo que es un record absoluto en la historia de estos juegos. Por algún motivo que no entiendo, aquí en Norteamérica utilizan el total de medallas ganadas para hacer el ranking, por lo que todos mostraban a Estados Unidos como el ganador (con 37), seguido por Alemania (30), Canada (26) y Noruega (23). En realidad, usando el tradicional método de más oros, más platas, mas bronces, Canada (14-7-5) fue el primero, seguido por Alemania (10-13-7), USA (9-15-13) y Noruega (9-8-6). Me resulta increíble que acá se acepte este método como válido, cuando los perjudica. Pero bueno, Norteamérica es el único lugar del mundo en que la gente pesa en libras, las distancias son en millas, las alturas en pies y 1000 millones son un billón… :-)
Atletas argentinos hubo pocos e hicieron lo que pudieron. Estoy segurísimo que más de uno llegó a Vancouver por sus propios medios y hasta con su propio equipamiento o sin entrenador. Si nuestros previsores gobiernos no le dan ningún apoyo o lugar decente para entrenar a los atletas de los Juegos de Verano, que todavía –como en el caso del hockey y el ciclismo– continúan trayendo medallas, imagínense las que deben pasar los atletas de deportes de invierno! Estamos a años luz de los demás países con los que siempre nos gusta compararnos…
People celebrating in Vancouver (Yahoo!)Gente celebrando en Vancouver (Yahoo!)
En síntesis, quedé (quedamos) totalmente satisfechos con los juegos. Y debo admitirlo, cada vez que un canadiense se paró en el lugar más alto del podio y sonó el himno, se me puso la piel de gallina. Mejor prueba de que ya también siento a Canadá como mi país no podría haber tenido!

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