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Friday, October 22, 2010

The other side of the table

USAOne of the reasons why the University of Waterloo is considered one of the most prestigious in Canada (and is well known around the world) is the excellence of its programs, especially in fields like Math or Computer Science. Bill Gates himself has spoken at UW in the past, and he even chose it to kick off his last series of seven conferences around the world.
 
It's not a coincidence that UW's former president David Johnston has just been Canada's Governor General. Add the appointment of physician Stephen Hawking as Honorary President of the Perimeter Institute, the fact that some of the biggest IT companies have offices (or even their headquarters) here, and it will be easy to explain why the Region of Waterloo has quickly become a key player in Canada's still growing economy.
 
Going back to the subject, another thing that UW does for its students is to find them jobs, mostly with local companies, so they can not only gain some early experience in their field, but also earn some money as well. This program is very successful, and our company has been a part of it for a few years now. The students normally join us for about four months, but many have returned in the past, and some have even become full time employees after having graduated.
 
I was asked to help interview some students for a co-op position (that's how the program is called) on Monday, and I have to say that it was a fantastic experience being on ‘the other side of the table’ after having done many job interviews several years ago. UW's program is called ‘Co-operative Education and Career Services’, and it's located in one of their buildings, called the Tatham Centre. The place has everything both students and employers need, and more! The students normally search online for the postings and apply for those they're interested in. On the day that's scheduled for the interview, they check in at the Tatham Centre and then gather in a waiting room with big TVs on top (similar to the places where we go to get our health card in Ontario).
 
In the meantime, the employers check in as well, and go to the room they have been assigned for the day. The rooms are simple: a table, a few chairs, some storage room and a button on the wall that says 'Next student'. :-) When you're ready to go, you just press the button, and a red light begins to blink. Upstairs, the name of the student next in your list appears on the screen, indicating which room he has to go to. When the student acknowledges the call, the red light in the room stops blinking, to indicate to the employer that the candidate is on their way. Very impressive.
 
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We interviewed eight candidates that day, and as I said, it was a lot of fun. They were all wearing suits (unlike us) and they were all very well prepared for the interview. Some were a little too well prepared. I almost smiled when one of the kids began his 'Tell me a little about yourself' speech with the phrase: 'Since my early childhood...' :-)
 
Once we were done with the interviews, we proceed to rank the candidates, putting them in different groups, according to our level of preference. You can assign as many levels as you want, but the more you create the less chances of getting a good match. You can only pick one Level 1 candidate, and that person will be notified of his ranking. If the student hasn't been ranked #1 by anybody else (most students go to five or more interviews in a day), then he/she will be automatically matched and will be offered the position. Should that student decline (or in case he's got more Level 1 rankings, chose a different employer), then the students in the next level are notified that they could be matched to your company. If you didn't like a particular candidate for whatever reason, you simply don't rank them; that way they will never be matched to your company.
 
 
I was very impressed with the level of knowledge pretty much every candidate showed. Some also displayed great business or common sense; we were asking them hypothetical questions, and they would take some time to think and process their answer. You could tell which ones were able to understand the problem from a logical point of view, even if they didn't know anything about our industry.
 
The funny part of the interviews was when we asked them what was their travel availability. We got all kind of answers from 'I have my own car' to 'I have a G-2 driver's license'. Imagine their faces when we said 'No, by travelling we mean flying around Canada or to the US'. At least two of them replied: 'Really???!!! No way!!!' :-) They would then say 'Well, my passport is about to expire, though', to which we would reply that our company would cover the cost of renewing it. They just could not believe their ears.
 
Lesson learned: when interviewing students, don't talk about things like benefits or RRSP matching, because health issues and retirement is so far in the future for them that they wouldn't care. But mention the possibility of flying somewhere and you will wow them.
 
Heh. At that age, they're entitled to think that travelling is cool and glamorous. They'll have plenty of time to realize that it's not! :-)
 
 
ArgentinaUna de las razones por las que la Universidad de Waterloo es considerada entre las más prestigiosas de Canadá (y es reconocida en el mundo) es la excelencia de sus programas, especialmente en áreas como Matemáticas y Computación. Bill Gates ha disertado en la UW en el pasado, y hasta ha elegido ese lugar para iniciar su serie de siete conferencias alrededor del mundo no hace mucho tiempo.
 
No es una coincidencia que el ex-presidente de la UW, David Johnston, haya sido nombrado el Gobernador General de Canadá. El nombramiento del físico Stephen Hawking como Presidente Honorario del Perimeter Institute, el hecho de que algunas de las compañías más grandes de IT del mundo tienen oficinas (y en algunos casos, su oficina central) aquí, hace fácil explicar el por qué la Región de Waterloo ha tomado un papel preponderante en esta economía canadiense que sigue creciendo.
 
Volviendo al tema de esta nota, otra cosa que la UW hace por sus estudiantes es buscarle trabajos, principalmente con compañías locales, así obtienen experiencia en sus áreas, pero también se ganan unos pesitos para pagarse los estudios. Este programa es muy exitoso, y nuestra compañía ha formado parte de él por años. Los estudiantes trabajan en turnos de cuatro meses, pero muchos han vuelto más adelante, y algunos hasta se convirtieron en empleados permanentes una vez graduados.
 
Se me requirió que ayudara a entrevistar algunos estudiantes para una posición temporaria (llamada 'co-op' en inglés) el lunes pasado, y debo decir que fue una experiencia fantástica estar ‘del otro lado de la mesa’ luego de tantos años en los que fui a tantas entrevistas yo mismo. El programa que tiene la UW se llama ‘Co-operative Education and Career Services’ ('Servicios de educación cooperativa y de carrera' o algo así), y está situado en uno de sus edificios, llamado Tatham Centre. El lugar tiene todo lo que tanto los estudiantes como los empleadores necesitan. Los chicos buscan trabajos en las listas publicadas online y aplican por aquellos que les interesan. El día en que están programadas las entrevistas, se registran en el Tatham Centre y luego se van a una sala de espera que tiene televisiones grandes colgando del techo (lugar similar al que vamos para tramitar nuestro seguro de salud en Ontario).
 
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Mientras tanto, los empleadores se registran también y van a la habitación que les fue asignada para ese día. Las salas son simples: una mesa, unas sillas, lugares para guardar cosas y un botón en la pared que dice 'Próximo estudiante'. :-) Cuando uno ya está listo, se presiona el botón y una lucecita roja comienza a destellar. Arriba, el nombre del estudiante que sigue en tu lista aparece en la pantalla, indicando en qué habitación lo esperan. Cuando el estudiante contesta la llamada, esa luz roja deja de parpadear, indicándole al empleador que el candidato está en camino. Muy bueno!
 
Entrevistamos ocho candidatos ese día, y como dije, fue muy divertido. Todos estaban de impecable traje (a diferencia de nosotros) y vinieron muy bien preparados para la entrevista. Algunos estaban demasiado bien preparados. Casi me sonrío cuando uno de los chicos comenzó su discurso de presentación con la frase: 'Desde mi más temprana niñez...' :-)
 
Una vez que terminamos de entrevistar a los candidatos los tenemos que ordenar por ranking, ubicándolos en distintos grupos de acuerdo con nuestro nivel de preferencia. Se pueden asignar todos los niveles que uno quiera, pero cuando uno más crea menos chances se tienen de obtener un buen matching. Se puede elegir sólo una persona como 'Nivel 1', y esa es la única persona a quien se le informará cómo fue rankeado. Al resto se le dice 'entraste en el ranking' o 'no están interesados'. Si ese estudiante marcado como #1 no fue puesto al tope del ranking por otro empleador (los chicos van a cinco o más entrevistas el mismo día), entonces será automáticamente asociado a nuestra empresa y se le ofrecerá el trabajo. Si no aceptara (o en caso de haber sido rankeado #1 por más de uno, que haya elegido otro empleador), entonces los estudiantes de Nivel 2 serán notificados de la posibilidad de obtener ese trabajo. Si por cualquier motivo un candidato no te conformó, simplemente no se lo incluye en el ranking; de esa manera no serán vinculados con tu compañía.
 
 
Me impresionó mucho el nivel de conocimiento que prácticamente todos los candidatos mostraron. Otros también tenían muy buen sentido comercial, o más importante, sentido común; les hacíamos preguntas hipotéticas, y ellos se tomaban su tiempo para pensar y procesar la respuesta. Uno podía ver quiénes contestaban desde un punto de vista ligado a la lógica, uanque no tuvieran ni idea acerca de nuestra industria.
 
Lo divertido de las entrevistas llegó cuando les preguntamos sobre su disponibilidad para viajar. Nos respondían cosas como 'Sí, yo tengo auto propio', o 'tengo registro de conducir G-2'. Imaginen su sorpresa cuando les respondíamos 'No, queremos decir viajar en avión en Canadá o a Estados Unidos'. Al menos dos de ellos respondieron sorprendidos: 'De verdad???!!! Qué bueno!!!' :-) Entonces decían 'Bueno, mi pasaporte está por expirar, eso puede ser un problema', a lo que respondíamos que la compañía cubriría el costo de la renovación. No podían creer lo que les decíamos!
 
La lección que aprendí: si uno entrevista estudiantes, no les hables de beneficios o aportes jubilatorios, porque los problemas de salud y la jubilación son cosas que tienen tan en el futuro que no les importa. Ahora, uno les menciona la posibilidad de viajar, y ya los tiene en la mano. :-)
 
Je. A esta edad, está bien que todavía piensen que viajar es 'cool' y glamoroso. Ya tendrán tiempo de darse cuenta de que no lo es para nada! :-)
 

6 comments:

  1. Totalmente de acuerdo, hace 10 años siempre sabía donde estaba mi pasaporte, y la fecha de renovación, te decían viaj... y ya estabas camino a EZE, ahora ni sé donde están mis pasaportes y estimo que todos deben estar más que vencidos!

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  2. Wow! que impresonante! jamáz imaginé que fuera tan buena la Universidad de Waterloo, pero si he leido el fuerte impulso que tiene la ciudad en materia de ciencias y tecnología, yo que voy para Diseño Multimedia, tal vez está bien por allá la cosa. Saludos Gabriel!!!

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  3. Que buena excperiencia... y que buena posiblidad que representa para los estudiantes poder hacer un co-op... Cuanto hubiera dado en mis epocas por tener algo así!

    Thanks for sharing

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  4. Wow, qué maravilla tener esa posibilidad!

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  5. I attended Drexel University in Philadelphia, which also has an extremely well-regarded co-op program. I did two co-ops with the same employer as an undergrad, and they liked me so much that they hired me upon graduation. I can attest that the co-op experience really is beneficial, and I have firsthand experience that it opens doors for students! It's great that your employer participates, and by extension, that you have an opportunity to interact with these students.

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  6. Sí, definitivamente UWaterloo tiene prestigio y un excelente programa de Co-op. Por algo me vine desde el otro lado del mundo para estudiar acá :).

    Yo estoy estudiando Física y a punto de empezar mi primer cuatrimestre de co-op. Te paso a contar que, desde el punto de vista de un estudiante, el sistema que tienen -- a pesar de ser muy útil, -- no es lo mejor para los nervios de uno. Estamos todos cruzando los dedos hasta el 29 cuando suben los rankings. Nosotros no nos enteramos hasta entonces!

    Saludos de uno de los otros pocos Argentinos en Waterloo :)

    PD: Muy copado e interesante el blog.

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