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Thursday, February 11, 2010

Citizen of the world

(En español más abajo)
 
“There are times, when all the world’s asleep
The questions run too deep, for such a simple man
Won’t you please, please tell me what we’ve learned
I know it sounds absurd but please tell me who I am”
 
“The logical song” (R.Davies/R.Hodgson) – Supertramp
 
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CanadaThis happened to me in August of 1997. I was on my first trip to US, along with a group of co-workers; it was such an heterogeneous group of people that we were soon dubbed "Noah's Ark" by the rest!

Many things (good and bad) happened to us during those five weeks in New Jersey, but I will stop at the very first day of my ordeal. Even more, this happened even before I landed!

We were in the visa waiver program back then, so we could stay in the US for 45 days without a visa. Still, we were required to fill immigration forms, so we were given a couple of pamphlets as we were getting ready to land. I started to fill them when a section left me puzzled, so I asked for help. I had no idea of what I was getting into.

- Madam, I know it's not mandatory, but I would really like to ask for some help filling this 'Background' section.
- Sure, what do you need to know?
- Well, there are several races and/or ethnic groups described in there, and I think I might belong to four of them! I am pretty sure you guys want me to put just on 'x', right?
- Of course. What are your doubts?
- Well, I have 'White', 'Non-European white', 'Latin American' and 'Hispanic'. I believe I would pretty much fall under all of them.
- Oh, no, no, no. This is how it works.

And she proceeded to explain it to me, and I could not believe my ears:

- 'White' is for us Americans, Canadians and people from Western Europe.
- What about Eastern Europe, they're Caucasian too!
- Yup, but they go under 'Slavic'.
- ...
- If you are from Australia, New Zealand and South Africa, for example, then you're a 'Non-European white'. 'Hispanic' is for citizens from Spain and Portugal, and 'Latin American' is pretty much self-explanatory.

After a few seconds I could reply:

- Oh, OK. Then, since I'm from Argentina, I will check off 'Latin American'...
- No! Are you from Argentina? Then you're a 'Non-European white'. Same applies to people from Uruguay...

I always read that us Argentines suffer from some identity crisis, thinking we are an European country that went adrift and ended in South America. Though I have always hated such a stupid statement, I ended thinking that maybe these Americans were onto something here. But in the end, it was just racial profiling...

 
 
ArgentinaEsto me pasó en Agosto de 1997. Estaba viajando por primera vez a Estados Unidos, junto a un grupo de colegas de mi trabajo; era un grupo tan heterogéneo que nos habían denominado 'el arca de Noé'!

Nos pasó de todo en ese viaje (bueno y malo) de cinco semanas a New Jersey, pero me detendré en algo que ocurrió en mi primer día. Más aún, ni siquiera habíamos aterrizado todavía!

En esa época, estábamos en el programa de exención de visa, así que podíamos quedarnos en USA por 45 días sin necesidad de tramitar visa alguna. De todos modos, y como todo el mundo, debíamos llenar algunos formularios de inmigración, así que nos dieron los panfletos justo antes de aterrizar. Comencé a llenarlos, hasta que llegué a una sección que me dejó pensando, así que -inexperto viajero que era- pedí ayuda. No tenía ni idea de en qué me estaba metiendo.

- Señorita, sé que no es obligatorio llenarlo, pero de todos modos quisiera ver si me pueden ayudar con la sección 'Background' (raíces, orígenes).
- Seguro, qué es lo que necesita saber?
- Bueno, veo que hay muchas razas y/o grupos étcnicos descriptos aquí, y creo que pertenezco al menos a cuatro de ellos! Estoy más que seguro de que ustedes preferirían que ponga una sola 'x', no es cierto?
- Por supuesto. Y cuáles son sus dudas?
- Bueno, tenemos 'blanco', 'blanco no europeo', 'latino' e 'hispánico'. Creo que yo podría tranquilamente entrar en cualquiera de esos grupos.
- Oh, no, no, no. Esto funciona así.

Y procedió a explicarme, mientras yo no podía creer lo que escuchaba:

- 'Blanco' es para nosotros los americanos, los canadienses y la gente de Europa occidental.
- Cómo, y los europeos del este? Si el término 'caucásico' viene de allí!
- Sí, pero ellos caen dentro de 'eslavos'.
- ...
- Si usted proviene de Australia, Nueva Zelandia o Sudáfrica, por ejemplo, entonces Ud. es un 'blanco no europeo'. 'Hispánico' se usa para los ciudadanos de España y Portugal, y 'latino' se explica solo.

Luego de unos segundos atiné a responder:

- Oh, OK. Entonces, siendo que yo soy de Argentina, marco 'latino'...
- No! Usted es de Argentina? Entonces es 'blanco no europeo'. Lo mismo aplica para la gente de Uruguay...

Siempre leo que dicen que los argentinos tenemos crisis de identidad, y nos creemos un país europeo que se fue al garete y terminó en Sud América de casualidad. Si bien siempre he odiado semejante estupidez, terminé pensanso que tal vez estos americanos iban tras un concepto similar. Pero no, al final era apenas discriminación mal encubierta...

 

10 comments:

  1. 1) Que temazo The Logical Song
    2)Esas clasificaciones raciales siempre me ponen extremadamente incomodo, me parece de por si racista andar preguntando la extracción de cada uno.
    3) Vos tambien, que ganas de meterte en quilombos :)

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  2. No me sorprende: acá tenés: White European, White British, White Irish, White Scottish, White Other. Viste? De terror!

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  3. Vaya vaya, esta entra dentro de una de las dudas existenciales que siempre tuve al llenar esos formularios, gracias por preguntar ahora se de que estabamos hablando, yo elegia una de ellas al azar y no tuve problemas... (?)

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  4. Latinos... entonces significa del sur de USA al norte de Argentina...pero no se si cuenta Brasil.

    Anyway, creia yo que era muy latino, y por tanto de parecido Italiano, pero ..oh sorpresa, me doy cuenta que los Colombianos, mas bien parecemos arabes.

    Claro que no llenaria Arabe en el formulario... preferiria marcarme negro, que arabe o colombiano.

    Att

    Mr. Trafalgar

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  5. Estás seguro que le decían el arca de Noé por ser un grupo heterogéneo. No tenía ninguna otra connotación, verdad?

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  6. Y había más de uno que era medio animal, JorMig... y hubo otra que resultó ser flor de yegua (no en el sentido de 'qué buena que está' exactamente)...

    Pero justamente esas son algunas de las historias que no puedo contar de este viaje...

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  7. Por fin pones algo de musica en este blog.
    Que cosa lo yanki estos... mira como vengo a enterarme que soy blanco no europeo. Yo siempre ponia blanco europeo, excepto cuando fui a Sudafrica que puse "requeteblanco" porque fui en pleno apartheid.

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  8. Cuanta clasificacion!
    Como cuando dicen que americanos son solo los de norteamerica!

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  9. ... mi nombre es Kunta Kinte...

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  10. Oh, I hate filling up the stupid "racial profiling" cards too! I mean, I put caucasian but what does it mean? We are all mixed in Europe!

    I can imagine most Brazilians would be clueless too. I haven't seen anyone there belonging to a single ethnicity, they all look Asian + Black + "Caucasian" :-D I loved it actually.

    Argentinian 'look' more European but I think it's also the way they dress... and for some, that's what they seem to aim at, a "European" feel. Most young women definitely look more "European" than me!

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